La fecha del 5 de mayo fue establecida oficialmente en 2009 por la Comunidad de Países de Lengua Portuguesa (CPLP) (organización intergubernamental que reúne a los pueblos que tienen la lengua portuguesa como uno de los fundamentos de su identidad) para celebrar la lengua portuguesa y las culturas lusófonas. En 2019, la 40ª reunión de la Conferencia General de la UNESCO decidió́ proclamar el 5 de mayo de cada año como «Día Mundial de la lengua portuguesa».

El portugués es conocido como la “lengua de Camões”, el autor del poema épico “Os Lusíadas”.

El portugués es un idioma que forma parte del gran tronco de lenguas indoeuropeas; y dentro de este pertenece a la familia de las lenguas romances (derivada por tanto del latín) y concretando aún más, procede directamente del grupo lingüístico galaicoportugués.

Ilustración 1:Distribución mundial del portugués.

El portugués se desarrolla al oeste de la península ibérica debido a la evolución del latín que hablaban los soldados romanos y colonos a inicios del siglo III a. C.​ Sin embargo, ese latín, que se impuso sobre las lenguas celtas que ya se hablaban en la zona, también recibió influencias de estas. Con la caída del Imperio romano, llegaron a la zona los visigodos y la lengua se enriqueció con léxico germánico, sobre todo en el campo de la agricultura, el comercio y la ciencia.​ En 711, los árabes entran en la península ibérica y la conquistan casi al completo, dejando una notable impronta en lo que sería el idioma portugués en cuanto al número de palabras tomadas del árabe. No obstante, a partir del s. VIII empezaron a retroceder y al norte se fueron formando reinos y condados. Ya en el siglo IX aparece el Condado Portucalense, que se convertiría posteriormente en Portugal.​

En 1143, Portugal se independizó, aunque en aquel momento no había gran diferencia entre la lengua que se hablaba allí y la que se hablaba en el Reino de Galicia. Posteriormente, el castellano se empezó a asentar en Galicia y el gallego y el portugués se fueron diferenciando. En el s. XIII, el rey Dionisio proclamó el portugués como lengua oficial. Posteriormente, la lengua se extendió por el mundo en los siglos XV y XVI cuando Portugal estableció un imperio colonial y comercial que abarcaba: Brasil en América; Goa en la India y Macao en China, en Asia; Timor Oriental en Oceanía y Angola, Mozambique, Guinea-Bisáu, Santo Tome y Príncipe y Cabo Verde en África. Asimismo, se utilizó como lengua franca exclusiva en partes de la isla de Ceilán durante casi 350 años. Durante este periodo, surgieron muchas lenguas criollas basadas en el portugués por todo el mundo, especialmente en África y Asia.

La lengua portuguesa no sólo es una de las más difundidas del mundo, con más de 265 millones de hablantes repartidos por todos los continentes, sino que además es la más hablada del hemisferio sur. El portugués sigue siendo, hoy en día, una de las principales lenguas de comunicación internacional (lengua oficial de: la Unión Europea, la Organización de Estados Iberoamericanos,​ la Organización de Estados Americanos,​ el Mercosur,​ la Unión de Naciones Sudamericanas​ y la Unión Africana); y una lengua con una fuerte extensión geográfica, destinada a aumentar.

Ilustración 2: Porcentaje de luso parlantes por nación.

Actualmente, es la lengua oficial de Portugal, Brasil, Angola, Guinea-Bissau, Mozambique, Cabo Verde, Santo Tomé y Príncipe y Timor Oriental; todos estos países conforman la Comunidad de Países de Lengua Portuguesa (CPLP). Asimismo, posee una pequeña cantidad de hablantes en Macao donde es cooficial junto al chino (aunque se detecta un importante repunte en su uso por las relaciones comerciales entre China y los países lusófonos) o en Guinea Ecuatorial donde es cooficial junto al español y el francés.

Se habla también en otras naciones sin ser oficial o cooficial; generalmente por emigración de grandes e importantes colonias desde países de habla portuguesa a otros países; como puedan ser: Andorra, Luxemburgo, Francia, Suiza, Japón, Namibia, Sudáfrica, Canadá, Estados Unidos, Paraguay, Uruguay, Colombia, Bermuda y Venezuela.​

También se habla en su forma criollizada, en algunos sectores de la India (en Goa, Dadra y Nagar Haveli y Damán y Diu), Sri Lanka, Malasia (en Malaka) e Indonesia.

Además de tener un alto número de hablantes en localidades de la frontera hispanoportuguesa como es el caso de Badajoz o de La Codosera (y donde podemos incluir a la variante del portugués propia de Olivenza). De hecho, el 5,20 % de los españoles dice poder hablarlo.

Una curiosidad interesante es que los países que tienen como lengua oficial el portugués no hace frontera con otro país de la misma lengua. Eso no ocurre con los países anglófonos, francófonos, hispanófonos, arabófonos o germanófonos. Los territorios colonizados por Portugal no fueron subdivididos después de la colonización en diversos países, como ocurrió con las colonias de España en América, o con las colonias francesas y británicas en África.

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